El error humano es considerado, hoy en día, como una de las principales causas implicadas en los accidentes de avión, siendo el estrés un factor primordial que puede llevar a un piloto a cometer errores.

A este respecto, si bien algunos pilotos pueden hacer frente a las situaciones estresantes de forma eficaz, hay ocasiones en que la falta de capacidad para afrontar situaciones de esta naturaleza puede conllevar resultados fatales. Por lo tanto, de cara a garantizar la seguridad de un vuelo, es de suma importancia conocer de antemano el modo en que los pilotos van a responder ante una situación de estrés.

Así lo afirma un estudio publicado en la revista Anxiety, Stress, & Coping (Ansiedad, estrés y afrontamiento) bajo el título Individual reactions to stress predict performance during a critical aviation incident (Las reacciones individuales al estrés predicen el rendimiento durante un incidente crítico de aviación).

El propósito de esta investigación es el de examinar las reacciones individuales de un grupo de pilotos ante un incidente estresante simulado, y determinar cómo influyen en el control de la atención y en el rendimiento motor (manejo del avión).

Para tal fin, los autores seleccionaron una muestra de 16 pilotos pertenecientes a aerolíneas comerciales, altamente cualificados y con una amplia experiencia (media de 35 años, dos mujeres), a los que se pidió que realizaran un ejercicio de simulación de vuelo en un avión comercial Bombardier Dash 8. Una vez preparado el avión para el despegue, se indicó a los pilotos en qué consistiría la prueba (un fallo del motor) y su tarea consecuente (aterrizar el avión de un modo seguro). En este punto se plantearon dos preguntas clave a los pilotos:

"¿Cómo de exigente espera que sea la tarea?"

"¿Se considera capaz de hacer frente a las demandas de la tarea?"

Los pilotos respondieron a cada pregunta en una escala de 1 (nada) a 6 (extremadamente). La diferencia entre ambas constituía una medida del modo en que los pilotos interpretaban la emergencia: como un desafío (en el que la capacidad para hacerle frente supera a las demandas) o como una amenaza (cuando la capacidad de afrontamiento resulta insuficiente).

El desempeño de los participantes fue evaluado subjetivamente por un instructor de vuelo (que desconocía el propósito del estudio), y a través de medidas objetivas de control de la aeronave, tales como la velocidad y la trayectoria del avión, así como la mirada del piloto (controlando el movimiento de los ojos y las fijaciones de la vista durante la tarea).

Los datos obtenidos mostraban cómo las respuestas a las dos preguntas iniciales podían predecir la eficacia con la que los participantes actuaron posteriormente ante el fallo motor del simulador durante la prueba, con mayor precisión que otros factores –tales como la edad y/o los años de experiencia del piloto. De este modo, los que consideraron la situación como amenazante tuvieron una peor actuación que aquellos para los que representaba un desafío, asociándose su desempeño con un bajo rendimiento y dificultades en el control atencional.

Según señalan los autores, si bien este estudio presenta limitaciones, sus resultados son importantes debido a las implicaciones que pueden tener a la hora de garantizar la seguridad y prevenir posibles errores en trabajos en los que la seguridad es primordial, así como para mejorar el rendimiento en entornos altamente estresantes.

Se puede acceder al estudio completo a través del siguiente enlace:

Vine, S., Uiga, L., Lavric, A., Moore, L., Tsaneva-Atanasova, K., & Wilson, M. (2015). Individual reactions to stress predict performance during a critical aviation incident Anxiety, Stress, & Coping, 28 (4), 467-477 DOI: 10.1080/10615806.2014.986722

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